Avec 592 km² de superficie, le lac Balaton est le plus grand grand lac d’eau douce d’Europe centrale et occidentale. Lieu de villégiature privilégié des Hongrois, il attire de nombreux vacanciers étrangers, notamment allemands, et est devenu la principale destination touristique après Budapest. Situé à environ 100 km de la capitale, il est facilement accessible par la route ou par le train, chaque ville du pourtour disposant de sa propre gare. Quelle que soit la saison, la région du lac offre de sublimes paysages, propices à la détente et à l’activité physique…

La mer hongroise

La Hongrie ayant perdu son débouché sur l’Adriatique avec le traité de Trianon de 1920, les Hongrois considèrent désormais le lac Balaton comme leur mer intérieure (et leur Riviera). Ce qualificatif est certainement justifié par les dimensions de cette immense étendue d’eau qui s’étire sur une longueur de 78 km et une largeur maximale de 14 km. Le lac a pour particularité d’avoir une profondeur moyenne de 3,25 m permettant à l’eau se réchauffer rapidement (26-28 °C en été), tandis qu’en hiver une épaisse couche peut le recouvrir. Il est principalement alimenté par la rivière Zala et l’écluse de la Sió sert à la régulation de sa hauteur.

Au cœur de la Transdanubie, le lac Balaton s’allonge dans un fossé tectonique, conséquence de transformations géologiques préhistoriques. Les orgues de basalte des monts Badacsony et Saint-Georges, les geysers pétrifiés et les lacs de Tihany, les grottes Lóczy et Csodabogyos ou encore les dykes de Hegyestű témoignent de cette intense activité volcanique.

Le Petit Balaton

Ancienne baie de son voisin, ce réservoir artificiel de 28 millions de m³ alimenté par la Zala qui le traverse sur 22 km a retrouvé sa fonction de filtre naturel et contribue à l’amélioration de la qualité de l’eau du Balaton. Les 14659 ha de la réserve naturelle du Petit Balaton, véritable paradis ornithologique, abritent 250 espèces d’oiseaux. Pour pouvoir les observer, deux points d’observation ont été aménagés sur l’île de Kányavár. C’est aussi une étape pour les oiseaux migrateurs. Le Petit Balaton, comme le Balaton, est inscrit sur la liste des zones humides d’importance internationale de la Convention Ramsar.

Toute proche, vous trouverez également la station thermale réputée de Zalakaros, dont les eaux curatives jaillissent d’une profondeur de 2000 m à 96°C.

Curiosités autour du lac Balaton

Les principales curiosités touristiques autour du lac Balaton se trouvent sur la rive Nord.

  • Balatonfüred, la plus ancienne des stations balnéaires de la région, conserve son atmosphère enchanteresse héritée de la seconde moitié du 19e siècle lorsqu’elle était un des hauts lieux de la vie politique et culturelle du pays. Une balade sur l’élégante promenade Tagore et le long du môle constitue un agréable préambule à la découverte du lac Balaton. C’est à Balatonfüred que le premier bateau à vapeur fut inauguré en 1846. Entre temps la circulation des bateaux à moteur a été interdite, elle est donc devenue le capitale hongroise de la voile. Dotée de 7 sources minérales, elle est également réputée pour les vertus de ces « eaux acidulées » qui ont un effet thérapeutique sur les affections du cœur et du système circulatoire.
  • La découverte de la presqu’île de Tihany, qui s’enfonce dans le lac et le scinde presque en deux (1,5 km de largeur à cet endroit), est incontournable. Perché à 80 m de hauteur, un charmant ancien village de pêcheurs offre un cadre pittoresque, ainsi qu’une superbe vue sur l’immensité du lac. L’abbaye bénédictine de style baroque abrite la crypte d’origine et le seul tombeau royal inviolé, celui d’András 1er, fondateur du prieuré au 11e siècle. La presqu’île est par ailleurs la première réserve naturelle de Hongrie créée en 1951 et permet de belles randonnées.
  • Le mont Badacsony domine le lac du haut de ses 437 m. Sur ses coteaux s’épanouissent les vignes qui produisent des vins blancs réputés à partir des cépages pinot gris, olaszrizling et tige bleue (cépage local). L’ascension jusqu’au belvédère Kisfaludy et son splendide point de vue constitue une sorte de pèlerinage pour les locaux, l’occasion de goûter les derniers millésimes et le sandre frit du lac.
  • Keszthely doit sa réputation au château baroque des Festetics, famille noble d’origine croate, dont le plus illustre représentant, György Festetics, fonda la première école d’agriculture d’Europe en 1797 et contribua au développement de la ville comme de l’activité balnéaire des alentours. Ce château et ses dépendances abritent plusieurs musées, ainsi que la célèbre bibliothèque Helikon.
  • Couvert de nénuphars, le lac de Hévíz est le lac thermal naturel et biologiquement actif le plus grand au monde avec une superficie de 4,4 ha. Sa température ne descend jamais au dessous de 24°C en hiver. Les boues qui en couvrent le fond ont des propriétés thérapeutiques exceptionnelles.

Activités au lac Balaton

  • La première des activités est naturellement la baignade. Pour les familles, nous vous recommandons la rive Sud, la moins profonde, qui n’est pratiquement qu’une immense plage en continu bordée de résidences secondaires, d’hôtels, de campings et d’anciennes maisons de repos de l’ère communiste. Ce sont au total 70 plages rénovées qui accueillent le public, certaines d’entre elles proposant des activités nautiques et ludiques. Pour les jeunes et les clubbers, rendez-vous à Siófok, le Saint-Tropez local, et au festival Balaton Sound de Zamárdi, l’un des plus importants festivals open-air de musique électronique d’Europe organisé par l’équipe du Sziget !
  • La pratique de la voile sur le lac Balaton s’est développée dans la seconde moitié du 19e siècle lorsque l’aristocratie commença à importer des yachts d’Angleterre. Jusqu’en 1846, seul un bac à voile circulait à partir de Tihany. Grâce un réseau moderne de ports de plaisance offrant location de bateaux, formations et tours organisés, la navigation à voiles est aujourd’hui le plus populaire des sports nautiques. Si les vents capricieux du lac vous intimident, il est toujours possible de faire du canotage sur le lac souterrain de Tapolca…
  • La meilleure manière de découvrir les curiosités et la diversité des paysages du lac Balaton est la marche et le vélo. Une piste cyclable signalisée de 210 km faisant le tour du lac et dont la majeure partie longe la rive propose des parcours variés, allant des excursions faciles jusqu’aux parcours sportifs. Quant à la randonnée et à la marche nordique, les pentes abruptes des cônes volcaniques de la rive Nord, le bassin de Káli – la petite Provence locale – ou la presqu’île de Tihany, ainsi que plus de 20 sentiers-nature autour du lac, offrent un cadre idéal.
  • Deux terrains de golf accueillent les passionnés au bord du lac Balaton : le Golfclub Imperial Balaton, links de 9 trous s’étendant sur 70 ha, et le Balaton Golf Club, un links de 18 trous conçu par l’architecte de renommée internationale Hans-Georg Erhardt. Plus éloigné de la rive, vous trouverez également près de Hévíz le magnifique Zala Spring Golf Resort, terrain de 18 trous d’une longueur de 6531 m imaginé par Robert Trent Jones Jr.
  • La pêche est une activité traditionnelle du lac. Les lieux de pêche les plus réputés se trouvent à Balatonszabadi (lac Sostó), Balatonfűzfő, Balatonalmádi, Alsóörs, Balatonfüred, Tihany (rive et lac intérieur), Balatonakali et au Petit Balaton. Parmi les 40 espèces du lac, on peut citer l’anguille, les diverses brèmes, les différents carpes, le carassin, la perche, le sandre ou encore le silure. Le record officiel pêché à la ligne est une carpe de 33 kilos ! Naturellement, pour pouvoir pêcher, un permis et un billet journalier ou hebdomadaire sont obligatoires.

Pour les amateurs de défi physique, un super marathon de 196 km est organisé autour du lac Balaton au début du printemps. Autre challenge : la traversée du lac à la nage qui a lieu chaque été sur une distance de 5,2 km et qui vous permet de relier les deux rives de Révfülöp à Balatonboglar avec une température idéale de l’eau. La régate du Ruban bleu constitue l’autre moment fort de la période estivale. Cet événement international, la plus prestigieuse et ancienne compétition européenne sur lac – elle fut créée en 1934 -, réunit chaque année environ 600 voiliers qui évoluent en circumnavigation sur 155 km à partir de Balatonfüred.